Le lycopène, un puissant antioxydant

Le cancer et les maladies cardio-vasculaires sont deux des causes les plus importantes de décès. L'alimentation, la prédisposition génétique et l'usage du tabac sont considérés comme les facteurs de risque les plus importants. Parallèlement, les études cliniques ont montré l'action bénéfique d'un agent alimentaire particulier : le lycopène.

Qu'est-ce que le lycopène ?

Le lycopène fait partie de la vaste famille des caroténoïdes. Responsable de la pigmentation rouge de la tomate et d'autres fruits, son action anti-oxydante est deux fois plus importante que celle du béta-carotène. Synthétisé par les plantes et les micro-organismes mais pas par les animaux, il faut que nous le puisions dans notre alimentation pour bénéficier de ses bienfaits.
Le lycopène est par ailleurs l'un des principaux caroténoïdes trouvés dans le plasma humain. Ses effets protecteurs contre le cancer et les maladies cardiovasculaires sont exposés notamment dans deux synthèses d'études(1).

Lycopène et cancer

En 1999, des chercheurs américains ont analysé 72 études portant sur le lien entre la consommation de produits de la tomate, le taux sanguin de lycopène et le risque de cancer : 57 études rapportaient un lien inverse et 35 concluaient à un lien statistiquement significatif. Les données les plus probantes de cette synthèse portent sur le cancer de la prostate, du poumon et de l'estomac(2).
De fait, chez l'homme le lycopène se concentre dans les tissus prostatiques, où son taux, parmi les caroténoïdes présents, est le plus élevé. Les études cliniques ont ainsi montré que la proportion de lycopène dans le plasma sanguin est inversement proportionnelle au risque de développer un cancer de la prostate. Il a également été montré que lorsque le cancer est déjà déclaré, le lycopène en réduit notablement l'agressivité.
Par ailleurs, une étude récente montre qu'en plus de protéger les poumons contre le cancer, le lycopène aurait une action bénéfique sur l'ensemble du système respiratoire(3).
Il est également apparu que l'effet inhibiteur du lycopène sur la croissance des cellules cancéreuses provenant de la muqueuse utérine et du sein est très efficace(4).

Lycopène et maladies cardio-vasculaires

On dispose encore d'assez peu de données concernant l'action du lycopène à l'égard des maladies cardiovasculaires, mais les indices continuent de s'accumuler. Une recherche, par exemple, portant sur 33 sujets a constaté un lien entre un taux sanguin élevé de lycopène et une protection contre l'athérosclérose(5).
Bien que les effets protecteurs du lycopène soient généralement attribués à son activité antioxydante, pour ce qui est plus des maladies cardio-vasculaires, toutefois, les chercheurs s'orientent également vers l'existence de propriétés hypolipidémiantes (inhibition de la formation du cholestérol et participation à la dégradation des acides gras) propres au lycopène(6).

Références

- 1. Rao AV, Agarwal S. Role of antioxidant lycopene in cancer and heart disease. J Am Coll Nutr 2000 Oct;19(5):563-9. Bramley PM. Is lycopene beneficial to human health? Phytochemistry 2000 Jun;54(3):233-6.
- 2. Giovannucci E. Tomatoes, tomato-based products, lycopene, and cancer: review of the epidemiologic literature. J Natl Cancer Inst. 1999 Feb 17;91(4):317-31. Review.
- 3. Schunemann HJ, McCann S, Grant BJ, Trevisan M, Muti P, Freudenheim JL. Lung function in relation to intake of carotenoids and other antioxidant vitamins in a population-based study. Am J Epidemiol 2002 Mar 1;155(5):463-71.
- 4. Nahum A, Hirsch K, Danilenko M, Watts CK, Prall OW, Levy J, and Sharoni Y, Lycopene inhibition of cell cycle progression in breast and endometrial cancer cells is associated with reduction in cyclin D levels and retention of p27(Kip1) in the cyclin E-cdk2 complexes, Oncogene, 20:3428-36, 2001.
- 5. Gianetti J, Pedrinelli R, Petrucci R, Lazzerini G, De Caterina M, Bellomo G, De Caterina R. Inverse association between carotid intima-media thickness and the antioxidant lycopene in atherosclerosis. Am Heart J 2002 Mar;143(3):467-74.
- 6. Arab L, Steck S. Lycopene and cardiovascular disease. Am J Clin Nutr 2000 Jun;71(6 Suppl):1691S-5S; discussion 1696S-7S.
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